¿Cuál es la vida útil de un reactor nuclear? Mucho más de lo que piensas

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Fuente: https://www.energy.gov

Las plantas nucleares estadounidenses están demostrando que la edad es en realidad solo un número.

A medida que la edad promedio de los reactores estadounidenses se acerca a los 40 años, los expertos dicen que no hay límites técnicos para que estas unidades produzcan energía limpia y confiable durante 40 años adicionales o más.

Gracias a la investigación realizada durante la última década por el Departamento de Energía de EE. UU. (DOE) y el Instituto de Investigación de Energía Eléctrica (EPRI), las empresas de servicios públicos ahora tienen la confianza y los datos que necesitan para solicitar una segunda licencia de operación de 20 años con la Comisión Reguladora Nuclear (NRC) .

Cuatro empresas de servicios públicos ya anunciaron planes para extender sus licencias de operación y ya se aprobaron cuatro reactores.

Eso mantendría en línea a casi una cuarta parte de la flota del país más allá de 2050.¿Cuál es la vida útil de un reactor nuclear?

OBSERVE: Las investigaciones demuestran que no existen límites técnicos para los reactores que operan hasta 80 años.

Ampliación de la vida útil de los reactores

Ochenta y ocho de los 96 reactores de Estados Unidos han recibido la aprobación de su primera extensión de 20 años. La mayoría de estos vencerán en la década de 2030. Debido a la cantidad de tiempo que lleva prepararse para las revisiones regulatorias, las empresas de servicios públicos están determinando ahora si deben solicitar 20 años adicionales de servicio.

En preparación para este territorio inexplorado, el DOE estableció de manera proactiva el programa de Sostenibilidad de Reactores de Agua Ligera (LWRS) en 2010 para investigar áreas que apoyarían la operación a largo plazo de los reactores de la nación.

DOE, EPRI, NRC y otras partes interesadas identificaron una lista de materiales y piezas clave que se utilizan en las plantas. Esto varió desde el núcleo del reactor (y gran parte del equipo dentro de él) hasta el cableado y el concreto alrededor de la planta. Luego midieron el rendimiento de cada material para determinar cómo funcionan a lo largo del tiempo.

La mayoría de estos materiales cumplieron con los estándares de desempeño deseados esperados para una operación a largo plazo. Los materiales que mostraban signos de envejecimiento y degradación normales se identificaron para que las plantas pudieran monitorearlos de manera proactiva y mantenerlos a lo largo del tiempo.

Planta de energía nuclear de Turkey Point

Las Unidades 3 y 4 de Turkey Point podrían ser los primeros reactores autorizados para operar hasta por 80 años.Florida Power and Light

El club de los 80 años

Once reactores ya están utilizando esta investigación para solicitar una segunda extensión de 20 años.

Las Unidades 3 y 4 de Turkey Point de Florida Power and Light se convirtieron en los  primeros reactores autorizados por la NRC para operar por hasta 80 años. 

La NRC también aprobó las Unidades 2 y 3 de Peach Bottom de Exelon y actualmente está revisando las Unidades Surry 1 y 2 de Dominion. Varias otras empresas de servicios públicos, incluida Duke Energy, han anunciado planes para postularse. Xcel Energy también está considerando una extensión.

Hasta la fecha, 20 reactores, que representan más de una quinta parte de la flota del país, planean o tienen la intención de operar hasta por 80 años. Se espera que se presenten más solicitudes en el futuro a medida que se acerquen al final de sus licencias operativas.

Por qué es importante

Estados Unidos tiene la flota de reactores más grande del mundo. La energía nuclear genera más de 800 mil millones de kilovatios hora s de electricidad cada año y representa más de la mitad de la energía limpia del país.

Opera a plena potencia más del 92% del tiempo y ha proporcionado aproximadamente una quinta parte de la energía de la nación desde mediados de los 90.

A pesar de este desempeño, 9 reactores se han retirado antes de que expiraran sus licencias desde 2013 debido a las difíciles condiciones del mercado, y está previsto que se retiren 6 unidades adicionales para 2025.  

La pérdida de estos reactores reduciría en última instancia el suministro a gran escala de energía limpia asequible y confiable de Estados Unidos, además de agotar la experiencia, el conocimiento y la cadena de suministro que acompaña a toda la industria nuclear estadounidense.

¿Qué sigue ?

Además de la investigación de materiales, el programa LWRS está trabajando en la modernización de los sistemas de la planta para reducir los costos de operación y mantenimiento, mientras busca diversificar los productos de la planta a través de aplicaciones no eléctricas como la desalinización y la energía para la producción de hidrógeno.

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