Mercado mundial: los precios del gas natural caen por debajo de $ 2

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Fuente: https://www.energyworldmag.com

Los frackers han roto el mercado del gas natural.

El precio del gas natural generalmente aumenta en esta época del año a medida que las temperaturas caen y los propietarios suben sus termostatos. En cambio, el precio del combustible para calefacción y electricidad ha caído a mínimos de varios años.

El martes, los futuros de gas natural cayeron por debajo de $ 2 por millón de unidades térmicas británicas a su nivel más bajo en casi cuatro años, destacando cómo un exceso persistente ha afectado a los inversores y productores de energía. El clima templado de este invierno se ha unido a un exceso de oferta del producto para llevar los precios del gas natural a niveles no vistos desde marzo de 2016. El martes, los futuros cayeron un 5,4% a $ 1.895 por MMBtu.

El auge del esquisto bituminoso, impulsado por la perforación horizontal y las técnicas de fracturación hidráulica, ha transformado la industria energética de los Estados Unidos e inundado el mercado con petróleo y gas natural en los últimos años. La caída de los precios ha afectado a las acciones de las compañías de energía, lo que aumenta los llamados para que reduzcan la producción. Pero pocos analistas ven signos de que el exceso disminuya pronto: la Administración de Información de Energía de EE. UU. Predice que la producción de gas natural seco en EE. UU. Aumentará un 2,9% en 2020.

La caída de los precios ha llegado más rápido de lo que habían pronosticado los analistas y comerciantes. Las temperaturas más frías del invierno suelen elevar los precios ya que los propietarios demandan más combustible para calentar sus casas. En cambio, los futuros han seguido cayendo durante todo el invierno, lo que subraya la sombría perspectiva de los inversores.

El movimiento por debajo de $ 2 por MMBtu agrega más presión a los productores de gas natural, cuyas acciones han sufrido una paliza en el último año.

Las acciones de EQT  Corp., con sede en Pittsburgh ,  el mayor productor de gas natural del país, han caído más del 60% en los últimos 12 meses. La compañía dijo la semana pasada que planeaba reducir el valor de sus activos en hasta $ 1,8 mil millones, en parte debido a los bajos precios del gas. En septiembre, la compañía dijo que despediría a aproximadamente una cuarta parte de sus empleados.

Las acciones de Gulfport Energy  Corp.  y Antero Resources  Corp. se  han desplomado alrededor del 80% en el último año, mientras que las acciones de Range Resources  Corp.  han caído más del 65%.

El martes, Halliburton  Co.  dijo que perdió en 2019 debido a una disminución en los ingresos que atribuyó a la disminución de la perforación en tierra en América del Norte, que a su vez se debió a los bajos precios de los productos básicos, especialmente para el gas.

«Los precios de la gasolina en los Estados Unidos están por debajo de los niveles de equilibrio», dijo el presidente ejecutivo Jeffrey Miller a analistas e inversores. Miller dijo que espera una reducción del 10% en el gasto entre los clientes de la compañía de servicios petroleros en América del Norte, con la mayor parte de esos recortes en las regiones productoras de gas. Halliburton, que es el principal proveedor de fracturación hidráulica y otros servicios que ayudan a los productores a desenterrar petróleo y gas, ha estado inactivo equipos para satisfacer las necesidades reducidas de los clientes, dijo.

El rival de Halliburton, Schlumberger  Ltd.,  dijo la semana pasada que también estaba retrocediendo en América del Norte.

«El mercado se está rindiendo temprano», dijo Mark Benigno, codirector de comercio de energía de INTL FCStone. «Ya no está esperando hasta el final del invierno un colapso total de los precios».

Esa última caída se produce después de que la producción alcanzó niveles récord en 2019, según la EIA. Algunos inversores esperaban que un invierno frío ayudaría a reducir las existencias y elevar los precios.

Eso no ha sucedido. En cambio, «ha estado infinitamente cálido esta temporada», dijo Brian Lovern, meteorólogo jefe de Bespoke Weather Services, y agregó que diciembre y enero probablemente se encuentren entre los cinco más cálidos de los dos meses registrados.

Los inversores tenían la esperanza de que los precios pudieran subir cuando algunos modelos meteorológicos predijeron un regreso a temperaturas más frías a principios de la semana pasada. La EIA también informó el jueves que los inventarios de gas cayeron en 109 mil millones de pies cúbicos durante la semana que terminó el 10 de enero, más que la disminución de 93 mil millones de pies cúbicos que los analistas y comerciantes encuestados por The Wall Street Journal habían predicho.

Pero en lo que el Sr. Lovern llamó «uno de los mayores cambios climáticos de 24 horas que jamás haya visto», los modelos climáticos cambiaron rápidamente de rumbo y los precios del gas natural se establecieron un 2% el jueves antes de caer otro 3.6% el viernes.

«En este punto, se ve bastante sombrío en términos de obtener alguna ayuda climática esta temporada», dijo.

Los fondos de cobertura y otros inversores especulativos son los más bajistas que han estado con los precios del gas natural desde la crisis financiera de 2008. Las apuestas de que los precios caerían superaron en número las apuestas alcistas en 269,944 contratos durante la semana que terminó el 14 de enero, según el Commodity Futures Trading Comisión.

La disminución de los precios no solo está afectando la gasolina que se entregará este invierno. Los futuros de gas natural se han hundido en la próxima década a lo largo de la serie de contratos mensuales conocidos como la curva de futuros. El precio no supera los $ 3 hasta el contrato de entrega de gas en enero de 2030.

Eso es demasiado bajo para que la mayoría de los productores permanezcan en el negocio y no debería durar mucho, dijo Jen Snyder, directora de la consultora industrial RS Energy Group.

«Dado lo que estamos viendo en la actividad y el panorama de inversión, la curva de avance es demasiado baja», dijo Snyder. «No estamos exactamente seguros de cuándo, pero la curva de avance tendrá que restablecerse para mantener el suministro».

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