Metales de batería: ¿Qué tan rápido puede aumentar el suministro?

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Fuente: https://www.pv-magazine.com/

Hace un par de semanas, Goldman Sachs envió ondas de choque a través de los mercados de metales para baterías, emitiendo una predicción de que el cobalto y el litio en particular sufrirían una fuerte caída de precios en los próximos dos años. Pero Benchmark Mineral Intelligence, con sede en Londres, está retrocediendo ruidosamente, describiendo las razones por las que cree que la decisión sobre el litio fue incorrecta. Mientras tanto, el analista estadounidense Wood Mackenzie dice que la cadena de materias primas para baterías seguirá siendo estrecha, pero señala que el reciclaje podría ayudar a aliviar el déficit de suministro.

La transición energética acelerada está provocando una lucha global para asegurar materias primas críticas, como el litio. Imagen: Litio Chile

A finales de mayo, el banco de inversión estadounidense Goldman Sachs hizo temblar las existencias de metales para baterías y pronosticó que el precio de tres materiales clave para baterías (cobalto, litio y níquel) se encamina a una caída en los próximos dos años, ya que los inversores también se han sumado. rápidamente.

La electrificación del sector del transporte provocó una grave escasez en el mercado de baterías de iones de litio el año pasado, lo que provocó un aumento vertiginoso de los precios de las materias primas. Pero en su informe, Goldman declaró que el mercado alcista de los metales para baterías “ha terminado por ahora”.

Continuó explicando que el aumento del capital de los inversores en la inversión de suministro, vinculado a la historia de la demanda de vehículos eléctricos a largo plazo, ha resultado en el comercio de un producto básico impulsado por el spot como un capital con visión de futuro. “Ese error fundamental de precios ha generado a su vez una respuesta de oferta descomunal muy por delante de la tendencia de la demanda en el foco”, dijo el banco.

Goldman espera que los precios actuales del litio de poco menos de $54 000/ton caigan a $16 372/ton en 2023. Mientras tanto, los precios del cobalto bajarán de alrededor de $78 500/ton ahora a un promedio de $59 500/ton el próximo año. En cuanto al níquel, los precios deberían permanecer relativamente estables, pasando de $31.000/tonelada ahora a $30.250/tonelada el próximo año. Sin embargo, durante el resto de este año, Goldman espera un repunte de los precios del níquel  hasta los 36.500 USD/t, después de lo cual se dirigirá hacia el sur.

Entre 2022 y 2025, los analistas esperan que el suministro de litio crezca en promedio un 33 % interanual, lo que refleja el aumento de nuevos proyectos en Australia, China y Chile. El cobalto aumentará un 14 % interanual y el níquel un 8 % interanual, frente a tasas de crecimiento de la demanda anual del 27 %, 11 % y 7 %, respectivamente.

empujando hacia atrás

Pero algunos observadores de la industria, incluidos los consultores con sede en Londres Benchmark Mineral Intelligence, están presionando enérgicamente. Argumentan que el pronóstico de Goldman de que una avalancha de nueva producción llenará el déficit de suministro está lejos de ser probable. En cambio, Benchmark cree que el mercado de litio permanecerá en escasez estructural hasta 2025.

“A medida que el mercado lucha entre la seguridad del suministro a largo plazo para impulsar la economía de iones de litio y los mecanismos de fijación de precios cada vez más dirigidos por el mercado para incentivar el crecimiento del suministro, es probable que la era de la volatilidad del mercado del litio apenas comience”, dijo Benchmark en respuesta a la investigación de Goldman. Nota.

La consultora continúa describiendo cinco razones por las que cree que la llamada de Goldman es incorrecta:

  1. La baja calidad de los recursos de roca dura y salmuera de China significa que la industria no puede depender de la materia prima del país para satisfacer la demanda del mercado;
  2. “La capacidad no es igual a la oferta”: la construcción aguas arriba lleva tiempo y rara vez va según lo planeado. Por ejemplo, la refinería Kwinana de Tianqi Lithium en Australia Occidental tuvo una brecha de casi una década desde el anuncio hasta la producción total (ahora prevista para 2025);
  3. El nuevo suministro de litio tiene una base de costos más alta, ya que se desarrollan depósitos con mineralogía no convencional, leyes más bajas y proporciones de extracción más altas y los nuevos convertidores, a menudo más pequeños, luchan por mantener bajos los costos;
  4. “No existe un precio único del litio”: una gran parte del mercado está sujeta a contratos de precio fijo y variable a largo plazo, lo que significa que llevará tiempo que los precios al contado y de contrato alcancen el equilibrio;
  5. Una parte significativa de la capacidad química se está utilizando para reprocesar material que no cumple con las especificaciones posteriores, y esto «simplemente representa una producción de menor eficiencia en lugar de la introducción de nuevas unidades de litio en el mercado».

Alto desperdicio

Pero independientemente de la velocidad de expansión en la cadena de suministro de baterías, existe un consenso de que la capacidad acumulada global crecerá a un ritmo sin precedentes a lo largo de la década. Según el analista estadounidense Wood Mackenzie, la capacidad global acumulada de baterías de iones de litio podría aumentar más de cinco veces a 5500 GWh entre 2021 y 2030.

Sin embargo, según el escenario base de WoodMac, la oferta no seguirá el ritmo de la demanda hasta algún momento en 2023. Una forma de aliviar la presión del déficit de suministro de materias primas para baterías es reciclar tanto las baterías desechadas como las que están al final de su vida útil.

Según WoodMac, la demanda actual de materias primas clave para baterías es de 97 kilotoneladas (kt) de litio, 186 kt de cobalto y 3014 kt de níquel. Para 2030, se espera que aumenten a 318 kt, 264 kt y 4273 kt, respectivamente. Sin embargo, se espera que el suministro de materiales reciclados alcance las 130 kt de litio, 112 kt de cobalto y 377 kt de níquel a finales de la década, según el analista.

No es fácil

Sin embargo, los desafíos de reciclar las materias primas de las baterías parecen inhibir en la actualidad. En primer lugar, reciclar el cátodo, que es rico en metales críticos, no es una tarea fácil, ya que está sobreenvasado con materiales de empaque como carcasas, interconexiones, canales de enfriamiento y otros. Junto con un impulso de la industria para usar materiales de menor valor, el movimiento hacia paquetes EV de mayor tamaño también es una disuasión contra el reciclaje debido al menor rendimiento, según WoodMac.

En segundo lugar, los paquetes EV tienen largas garantías y vidas útiles. Además, la aparición de aplicaciones de segundo uso , como el almacenamiento de energía residencial o industrial, también evitará que los vehículos eléctricos al final de su vida útil ingresen al sistema de reciclaje.

Como tal, WoodMac cree que el reciclaje de chatarra de producción será la principal fuente de material reciclado en esta década. A nivel mundial, los analistas esperan que la capacidad de fabricación de baterías crezca 3,5 veces a más de 4621 GWh para 2030, con China a la cabeza. Esto presenta un mercado creciente para la chatarra de producción.

“Al final del día, la cantidad de desechos de producción o vehículos eléctricos que llegan al final de su vida útil nunca podrá satisfacer la demanda mientras la demanda continúe aumentando. Es necesario impulsar la expansión del abastecimiento virgen al tiempo que se maximiza el sector del reciclaje para aliviar el déficit”, dice Max Reid, analista de investigación de WoodMac.

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